• 為什麼罹患阿茲海默症的女性超過男性?女人真的很難為-《記憶診所》

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    女性罹患阿茲海默症的人數超過男性,很多人就會認為,失智症是一種很嚴重的停經的後果。雖說性荷爾蒙分泌量的波動,確實會影響認知功能,但是我們很難證明阿茲海默症是中老年時期,喪失雌激素引起的。
    作者/周永彩

    ▓   有時候,女人真難為

    我哥哥有一次批評我:「你的跑步方式真像女生。」接著,他不理會我尖銳的反應,說了一句更有建設性的話:「女孩子跑步時習慣兩手左右擺晃,這樣做會擾亂往前推進的目的。」這話乍聽起來像是對我的性別歧視,結果證明它是一則很有用的建議。
     

    (圖片來源:freeimages)

    我希望「你像女生得了阿茲海默症」的觀察,也能讓我們更了解這種病。阿茲海默症盛行率的統計數據不斷報告說,女性病人的人數高於男性。它的發生率(每十萬人口在一年內新增加的病例)在兩性之間倒不一定有差別,但是女性一般而言,壽命比較長,自然也會造成比較高的盛行率(指的是目前存活的病例數目,不論新舊個案)。

    此外,由於許多早已診斷出來的病人存活時間較久,又更加推升了盛行率。阿茲海默症是病程最長也最慢的一種失智症,有可能拉長到二十年,雖然根據報告平均是十三年。由於大部分阿茲海默症病人的照護者為女性,直接影響加上附帶傷害,使得阿茲海默症成為特別會影響到女性的一種失智症。


    ▓   停經的後遺症?

    當大眾得知女性罹患阿茲海默症的人數超過男性,很多人就會認為,失智症是一種很嚴重的停經的後果。雖說性荷爾蒙分泌量的波動,確實會影響認知功能,但是我們很難證明阿茲海默症是中老年時期,喪失雌激素引起的。

    瑪卓麗和她丈夫馬克就相信,她顯現的是和停經相關的認知功能損傷,並希望這種情況能夠逆轉。

    她愈來愈沒有條理。

    身為特殊教育的老師,她一向很自豪於協助嚴重自閉症的孩子,讓他們能在正常的班級裡學習。她會定期進行學生家庭訪問,提供一對一的教學指導,但現在她赴約愈來愈容易遲到。多倫多的交通讓她應付不來,而且她交給教學委員會的報告,以前一向是清晰曉暢的範本,現在卻變得難懂和拖泥帶水。

     

    (圖片來源:pixabay)

    對於揭開謎底,瑪卓麗有一股不安的感覺。丈夫馬克安慰她,認為應該是停經的關係。當時她四十九歲,剛進入人生的變化期,而且他們有三個青少年兒子,家裡充滿生氣。她會覺得心煩意亂,也並不令人驚訝。

    但是後來有一天晚上,她忘記要去接練曲棍球的兒子,而且對於這種不像她作風的錯誤,似乎也滿不在乎。她丈夫馬克開始警覺了。同時,學校董事會也表示擔憂,堅持要瑪卓麗去做健康檢查。

    在我辦公室裡,瑪卓麗很安靜,因此就外人看來非常正常。她的症狀會不會是因為憂鬱症、停經、中年焦慮,抑或是某些無法逆轉的因素,例如失智症?

    我和平常一樣,先解釋在接下來的半個小時,我們要幫她測驗記憶力和其他腦部功能,以發掘她的優點和缺點。我請她從一百開始,每隔七個數字往回數,她沒有辦法正確做到。於是我把題目改成比較簡單的每隔三個數字往回數,結果還是沒有改善。就她這種年齡層的人來說,她似乎比一般人需要更多的鼓勵或提示,才能完成較長時間的任務。

    對於我們可能發現的結果,她有一點緊張,因此我不太確定是否應該擔心她的表現。但在另一方面,我知道她早就對學生做過這一類的測驗,所以應該很熟悉這類題目的指令。

    當我改做另一個比較簡短的任務,測驗模式辨認的能力,我的心不禁往下沉。因為在正常狀況下,她絕對應該能抓住這個測驗的竅門。我伸出兩隻手,掌心向上,右手掌放著一元硬幣。

    我合攏手指,將兩隻手放到背後,做出類似將硬幣轉移到左手的動作,然後我再度把兩隻握拳的手伸到身體前方。這時,我要病人猜測,硬幣現在在哪裡—在這個階段,確實只能亂猜。

    起初我沒有把它從右手移到左手,我讓它一直留在右手掌心,直到病人連續三次正確選擇右手為止。接下來,我會換手,並且等他們發現之後,我每隻手會握硬幣兩次,然後才再度換手。


    這個測驗做起來比較簡單,不像聽起來這麼複雜,因為我們主要是在預期病人終將發現這種規律的變換模式,而非嘗試猜測主考官的心意。然而,瑪卓麗一次都沒猜中銀幣不曾離開原先的右手,彷彿她每一次猜測都是從頭開始瞎猜。

    她記憶短字彙名單(貓、蘋果、桌子)的能力很好,暗示她的毛病可能不在於記憶,也就是阿茲海默症病人通常會出現的問題。相反的,她對於在心裡調動資訊,以及將指令整合成行動,表現得很吃力。當我們請她連續模仿三個手部動作時,她能夠很正確說出「平放、握拳、側移」,但她的手卻沒辦法跟著做出那三個動作。

     

    (圖片來源:pixabay)

    心算數學問題對她來說,也很困難。「如果你用一張五百元鈔票,買四包爆米花,每包價錢是四十元,對方應該找你多少錢?」即使所有細節都給了,她還是解不出來。但是如果是一次解一個答案,例如「四乘以四十等於多少?」,她就能夠進行簡單的心算。

    她能夠模仿畫出大部分的圖形,例如一個立方體、兩個有一角重疊的五角形。但是她每一題都做得很慢,而且沒有信心。

    那次看診結束前,我們請馬克回到辦公室,以便和他倆討論我的看法。當我確認他最害怕的事,也就是瑪卓麗的腦子出了問題,他的臉馬上沉了下來。我告訴他們,測驗所揭露的問題模式顯示,她不是因為憂鬱症,而且問題的嚴重程度也超過了停經期的認知功能損傷。


    有兩種失智症可能出現在五十多歲的人身上:瑪卓麗可能有額顳葉型失智症或是阿茲海默症儘管她發病的年齡比大部分阿茲海默症病人都來得早。瑪卓麗對於這項宣布,似乎有一點冷漠。

    但是馬克卻非常難過,聽到我們準備幫她登記的每一項測驗時,他都會問:「要是這項測驗結果正常?是不是代表你們弄錯了?」
     

    ▓   用「腦部掃描」確診

    在他們初診後的第二天,馬克打電話給我,要我再一次解釋我怎麼會得出那個結論,認為他年方五十二歲的太太,罹患了一種叫做失智症的不可逆轉的頭腦疾病。馬克已經讀過我們前一天給他的相關資料,在我們快要講完電話時,他也同意,那些描述頗為符合瑪卓麗過去三年的行為。

    但是身為丈夫以及照護人,他有責任確定是否其他可能性都被考慮過,而且可以排除。

    我再次告訴他,為什麼我要安排她去做兩種腦部掃描,以確定這項可怕的診斷,然後我們又討論到這兩種掃描的結果正常與不正常,對於我昨日的診斷各有什麼樣的意義。

    對於這場談話,最簡單的結語就是:我說但願我是錯的。我告訴馬克,如果這不是任何一種失智症,那麼我一定得做出另一種診斷結論;而腦部掃描能幫我們排除腦瘤、或是別種奇怪的慢性進行性疾病。

     

    三星期之後,第一項腦部掃描已經完成,但是卻沒有明確的結論。放射科專家的報告,措詞很模糊,除了將這次掃描歸類為「正常的腦部磁振造影」,他還說,瑪卓麗的大腦看起來「維持得相當良好」。

    根據他的言外之意,我明白他的意思是說:這個大腦看起來還滿正常的,因此你若不知道這人在認知和行為上有出現變化,這份掃描可以判讀為「在正常範圍之內」。但是,正常範圍是很寬的,因此這位放射科專家等於是用他自己的方式在告訴我,這個大腦才剛剛顯現出某種不正常的萎縮。

    我曾答應馬克,只要這些造影結果送到我的門診室,我會盡快回覆他,但是我知道,他會問我是否親眼看過這些掃描。一份不正常結果的磁振造影,可以證明這項診斷,但是反過來卻不成立:
    一份正常結果的磁振造影,並不能排除瑪卓麗的失智症診斷,因為在發病早期,大腦結構還沒有改變。

    我們可以從第二項掃描得到更敏感的資訊,這種技術叫做「單光子電腦斷層掃描」(single photon emission computed tomography, SPECT),它能偵測血流活動模式的變化,可以提早得知未來腦容量的損失。

    不幸的是,我們必須再等兩個月,才能進行這項更敏感的檢驗。在等待期間,馬克和瑪卓麗度過了聖誕假期。但是等到單光子電腦斷層掃描結果送來,發現確實吻合早期的阿茲海默症。




    幾個月後,瑪卓麗對於一種藥物稍微有些反應,這種藥通常開給年紀比她大很多的阿茲海默症病人。瑪卓麗很樂觀的說起,希望這個藥物的效果能保持多久。她加入了一個阿茲海默症初期病人的支援團體

    馬克把三個兒子也帶到羅斯記憶診所,討論他們母親的現況,以及預期幾年後的情況。他們一家人都很高大,看起來非常健康,而我也預料,未來孩子們會覺得很矛盾,在他們準備上大學時,他們應該如何抉擇—是要選擇離家比較近,以便幫忙照顧母親,還是要離得遠遠的,以便把更多精力用來開展自己的人生。

    馬克和瑪卓麗算是幸運的,他們的孩子已經大到可以照顧自己了,而且他們還有一些朋友,在瑪卓麗病情惡化期間,可幫忙他們度過。



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